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La bactérie EHEC responsable d’hémorragies intestinales mortelles

Par 22 janvier 2020 Aucun commentaire

Agent infectieux et transmission

Les Escherichia coli entérohémorragiques (EHEC) sont des souches pathogènes de la bactérie intestinale Escherichia coli (E. coli) et peuvent provoquer de dangereuses diarrhées sanglantes chez l’homme. Ces bactéries produisent un poison, la vérotoxine, raison pour laquelle elles sont aussi appelées Escherichia coli producteurs de vérotoxine (VTEC). Leurs réservoirs naturels sont les bovins et les autres ruminants (p. ex., moutons, chèvres, chevreuils et cerfs), qui peuvent être porteurs d’EHEC, présents dans l’intestin et, ainsi, dans les excréments, sans être malades. La transmission à l’homme se fait avant tout par la consommation d’aliments (viande, légumes ou fruits crus ainsi que produits à base de lait cru), ou d’eau de table contaminés et par le contact avec de l’eau de baignade contaminée, mais aussi par contact direct avec des sécrétions corporelles (excréments) provenant d’animaux ou d’humains infectés (infection par contact salissant). Chez l’homme, les bactéries sont normalement éliminées en 5 à 20 jours. Cependant, cette période, durant laquelle la contamination reste possible, peut s’étendre à plusieurs mois, en particulier chez les enfants.

Tableau clinique

Une infection peut être asymptomatique. Dans le cas contraire, une diarrhée et de forts maux de ventre apparaissent 3 à 4 jours après la contamination. Dans 10 à 20% des cas, l’infection prend une forme sévère quelques jours plus tard, avec des diarrhées sanglantes et de la fièvre. La vérotoxine produite par les bactéries détruit les cellules de la paroi intestinale et des vaisseaux sanguins. Les nourrissons, les enfants en bas âge, les personnes âgées et les sujets immunodéprimés sont les plus exposés et le plus souvent atteints de cette forme grave de la maladie. L’infection est particulièrement dangereuse pour les enfants lorsque se développe un syndrome hémolytique urémique (SHU), maladie dans laquelle la vérotoxine porte atteinte aux reins, aux vaisseaux sanguins et aux cellules sanguines. Cette complication grave apparaît dans 5 à 10% des infections à EHEC symptomatiques et constitue la première cause d’insuffisance rénale aiguë durant l’enfance. Malgré des traitements renforcés, 5% environ des cas de SHU ont une issue mortelle et 20% des patients conservent des séquelles rénales. L’utilisation d’antibiotiques pour lutter contre l’agent infectieux n’est pas prometteuse en raison de l’apparition rapide de résistances qui prolonge la durée d’élimination des bactéries ou aggrave l’évolution de la maladie à cause d’un développement accru de toxines. Le traitement est alors axé sur les symptômes.

Répartition géographique et fréquence

Les Escherichia coli entérohémorragiques (EHEC) ont été détectés dans presque tous les pays industrialisés et sont probablement présents à l’échelle planétaire. En Suisse, 50 à 70 cas avérés d’infection à EHEC sont déclarés chaque année à l’Office fédéral de la santé publique.

Prévention

Pour prévenir une infection à EHEC chez le nourrisson et l’enfant en bas âge, il est recommandé de renoncer au lait cru et de leur donner seulement de la viande suffisamment cuite. Le lavage régulier des mains après être allé aux toilettes, avant de faire la cuisine, après un contact avec de la viande crue, avant les repas et après un contact avec des animaux fait aussi partie des mesures de prévention.